Однажды Петру I был подарен маленький арап — «сын чернокожего царя». Однако при дворе он жил не рабом, а воспитанником: царь стал его крёстным, дав имя — Ибрагим Петрович Ганнибал.

Смышленый мальчуган, быстро изучив науки на своей новой родине, был отправлен во Францию для получения более глубоких знаний и изысканных манер. Там, прославившись не только как подающий надежды молодой учёный, да ещё из «варварской России», но и как воин, раненный в бою с испанцами и награждённый герцогом Орлеанским за героизм, он стал известным при дворе человеком и вызвал интерес у дам. В итоге любовница Ганнибала, замужняя дама, родила чёрного ребёнка, имели место скандал, дуэль с мужем-рогоносцем, убийство последнего, высылка в Россию.

Вернувшись из Парижа, на одном из балов арап влюбился в дочь боярина Гаврилы Ртищева — Наташу, которая побаивалась этого чёрного человека. Пётр решил женить своего крестника на Наташе, желая при этом «укоренить» Ибрагима на русской земле. Арап, зная об отвращении Наташи к себе, отказывался взять её в жены. Непокорность воле царя изменила отношение Петра к арапу, и царь запретил Ибрагиму показываться ему на глаза.

Со временем Наташа поняла, что любит этого странного, но замечательного человека, и сама пришла к нему после того, как Ибрагим из благородства пытался устроить её свадьбу со своим соперником Мишкой Говоровым (пользовавшимся, по мнению Ганнибала, благосклонностью Наташи).

Они попросили прощения у царя, однако даже в этот момент Ибрагим пытался доказать Петру правильность своих убеждений, но тот прервал его словами: «Молчи, молчи, а то опять поссоримся».